Tanto si se trata de sonido como de imagen, los archivos se comprimen para ocupar el menor espacio posible sin que la pérdida de calidad causada por la operación sea demasiado molesta. En el video, el formato de compresión más común es MPEG4. En audio, aunque se utilizan diferentes formatos (AAC, WMA, WAV, AIFF, etc.), el MP3 (MPEG-1/2 Audio Layer 3) está tan extendido que el término es ahora un término genérico. Sin embargo, cabe señalar que no todos los reproductores leen todos los formatos. La música comprimida en CAA no puede ser decodificada por un reproductor de música portátil diseñado para la AMM, etc. La mayoría de los reproductores son capaces de reproducir múltiples formatos. Y en la mayoría de los casos, si los archivos no se pueden leer tal como están, el software que viene con el reproductor, que se instalará en el ordenador, los convertirá (este software también permite comprimir los archivos de los CD).